Premio MIT Innovators Under 35 2013

Otorgado por MIT Technology Review

José Luis de la Cruz Lázaro

Creador de un software para simplificar y abaratar la electrificación de zonas rurales.

Uno de cada cinco pueblos del Perú rural no dispone hoy en día de abastecimiento eléctrico ni de los medios económicos para pagar por él. En estas zonas, la pobreza extrema de la mayoría de sus habitantes obliga al Estado a subvencionar su electrificación para que puedan disponer, al menos, de alumbrado nocturno y energía para alimentar pequeños electrodomésticos.

Sin embargo, este tipo de suministro no aporta la potencia necesaria para que sus habitantes puedan establecer pequeños negocios, como carpinterías, panaderías y curtidurías. Para mantener en marcha motores y hornos eléctricos necesitarían acceder a una red de distribución que les aporte un suministro estable y superior.

Desde hace casi una década, utilizar la tecnología para hacer económicamente viable este suministro se ha convertido en el gran reto del joven José Luis de la Cruz. Este ingeniero electricista formado en la Universidad Nacional de Ingeniería (Perú) está convencido de que el desarrollo de las zonas rurales pasa por fomentar este tipo de microempresas a través del desarrollo previo dede las condiciones técnicas para que puedan operar. Para ello, al frente de su empresa Esolutions, ha diseñado un software de cálculo y planificación que minimiza los costes y el tiempo de desarrollo de proyectos de electrificación rural.

Tal y como explica este joven, el Gobierno solo baraja dos alternativas para las zonas donde debe apoyar económicamente el acceso a la electricidad: dotarlas de la llamada tecnología de extensión de redes de distribución de media y baja tensión, o incorporar Sistemas Fotovoltaicos Domiciliarios (SFD). La primera, permite obtener suficiente potencia tanto para uso doméstico (en su versión de 0,4 kilovatios) como para uso industrial en su versión productiva (hasta tres kilovatios). Los SFD, sin embargo, no ofrecen la potencia que puede llegar a necesitar una pequeña empresa. Por su parte, otros sistemas solares y eólicos que sí ofrezcan suministro productivo pueden tener un coste por abonado hasta siete veces superior al de la tecnología de extensión de redes.

De la Cruz ha ideado una herramienta que incita a apostar por la primera alternativa. Con ella, logra que las empresas encargadas de instalar las infraestructuras red eléctrica sobre el terreno optimicen la planificación y reduzcan el coste de obra y el número de horas de dedicación de sus topógrafos e ingenieros a realizar cálculos y planos.

No obstante, hasta lograrlo, las dificultades no han sido pocas. En las zonas montañosas, las empresas constructoras deben considerar muchas variables como la orografía, la distancia a líneas eléctricas existentes, la cercanía de áreas protegidas y la falta de accesos disponibles a la zona. De la Cruz recuerda la historia así: “Vi que en las áreas de distribución y transmisión de electricidad existían problemas no resueltos y me gustan los retos de alta complejidad que requieren del desarrollo de modelos y algoritmos que finalmente se implementan en un software”.

De la Cruz trabajó durante seis años en la consultora Priconsa donde comenzó a desarrollar este software al que llamó REDCAD. En 2009 dejó la empresa y se centró a tiempo completo en mejorar su herramienta hasta lanzar al mercado su primera versión. En aquel momento, existían alternativas que resolvían por separado algunos de los problemas con los que se encontraban las empresas de electrificación rural, pero el joven señala que el hecho de que fueran herramientas independientes “hacía que se multiplicara el trabajo y dificultaba el mantenimiento de posibles cambios en el proyecto”.

Por el contrario, él propone una solución “sin interfaces engorrosas” que el ingeniero electricista aprende a manejar “rapidísimo”, ya que no se basa en sistemas propietarios como el SQL, sino en programas que ”los ingenieros conocen de memoria”. Concretamente, estos son Autocad, para incorporar las simbologías y topografía (el plano catastral del pueblo); y Excel, para la base de datos numérica con la que se ingresan los datos técnicos como las distancias seguridad, porcentaje de caídas de tensión o el tipo de postes. La primera versión de REDCAD solo era apta para una normativa concreta, pero la actual destaca por su universalidad. “Posee una base de datos personalizable que se adapta a trabajar con la normativa de cualquier empresa y país”, explica De la Cruz.

Ahorro de tiempo y mano de obra

Por otro lado, REDCAD está especializado en manejar gran cantidad de variables y dotado de algoritmos inteligentes que reducen la dependencia del dibujante de planos, ya que los diseños del ingeniero son exportados directamente a planos escalados que sólo necesitan algunos retoques posteriores, explica De la Cruz. Por último, ha incorporado la posibilidad de diseñar los trazados de media y baja tensión de forma simultánea mediante el uso de capas. Según el joven, “esto permite trabajar en paralelo en lugar de en serie, una innovación que luego fue imitada por otros proyectos”.

Actualmente De la Cruz está creando un modo de trabajo en 3D que permitiría a REDCAD adaptarse a las topografías más difíciles e integrarse con herramientas de diseño de líneas de alta tensión. Para obtener los conocimientos necesarios con los que seguir mejorando su software, desde finales de 2012 sigue varios cursos sobre inteligencia artificial y programación a través de EdX, y espera que REDCAD pase pronto del escritorio a los móviles inteligentes. “Así el ingeniero podrá diseñar una red estando en campo, validando sobre el terreno el cumplimiento de la normativa y eliminando el traslado de la información a la oficina”, explica.

Hasta ahora, REDCAD ha ayudado a llevar electricidad productiva y domiciliaria a más de 3.000 pequeñas localidades rurales. Según un estudio comparativo realizado por Esolutions, las empresas que dejan de utilizar el método tradicional (Autocad y Excel) u otros softwares para su fase de planificación y empiezan a usar REDCAD, pueden ahorrar entre un 50 % y un 80 % de sus costes.

En la fase de obra, gracias adiferentes criterios de optimización derivados del uso de REDCAD como herramienta de diseño, los ahorros pueden ser también sustanciales. Por ejemplo, derivados de la posibilidad de reutilizar postes de media y baja tensión, de optimizar la cantidad y posición de las subestaciones de distribución y de hacer un cálculo más preciso de la longitud de material conductor necesario.

De la Cruz remarca que sus clientes recuperan su inversión desde el primer proyecto, y añade que Esolutions cuenta ya con más de 20 grandes clientes en Perú. En el corto plazo espera extenderse a nuevos mercados en Latinoamérica, y a medio plazo, a otros continentes.

En opinión de la asesora independiente de TPG Credit Funds y miembro del jurado de los premios MIT Technology Review Innovadores menores de 35 Perú, Paloma Cabello, este innovador “utiliza la sencillez del software para solucionar un problema para el que la ingeniería no ha encontrado alternativas” con una propuesta ambiciosa por “su capacidad de adaptación a cualquier entorno, país o tipo de instalación”. La experta destaca, también, que la visión de llegada al mercado de De la Cruz es “fresca, creativa y en sintonía con una utilización racional de los recursos”.

Vea en artículo original en: MIT Technology Review Nov/2013

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